英国和法国新一代直升机计划中的“不一样”和“非常不同”

近年来,世界多国所装备的直升机主力机型都已经进入暮年,面临退役。而作为老牌航空强国,英法两国的新一代直升机采购项目也备受瞩目。2022年初,法国正式下单了空客H160M直升机;5月末,英国的中型直升机招标也正式拉开序幕。

从两国的招标情况来看,其确定的新一代直升机从构型上来看与现役产品相似。虽在机体结构、动力、航电等多方面有了一些进步,但这些改进实在难以被称为“新一代”,只是与老型号“不大一样”而已。

但是这些改进改型确实反映了一些未来直升机设计的新理念,同时也体现了英法这样的航空强国的采购逻辑,也是值得思考的“大不一样”。

法国选定“猎豹”直升机

2021年12月,法国国防采购局(DGA)宣布与空客直升机公司签订合同,将在轻型联合直升机计划(HIL)的框架内开发和订购H160M“猎豹”(Guépard)直升机。双方签订的合同包括开发几架原型机,并采购总计169架H160M。首批产品将于2027年开始交付,包括30架直升机(陆军21架,海军8架,空军1架)。

H160M改进自经EASA认证的H160直升机。经过多年运营,H160被公认为是运营成本低、飞行安全记录好的型号。由于H160在设计之初就被作为模块化直升机,其军用版本能够以单一平台执行突击渗透、空中拦截、火力支援和反舰作战等多种任务,能够满足陆军、海军和空军等不同军兵种的多种作战需求。

H160M的介绍资料,清晰展示出其多种不同构型配置及其使用场景。

根据空客直升机公开的H160M改进方案, 军用版H160M将在保留民用版的稳定性、机动性和自动飞行控制系统的同时,装备空客直升机的HForce武器系统。这是一种模块化和增量解决方案,可以使用多种武器并为未来发展预留足够潜力。飞机的机载设备还将包括一个举升机和一个外挂吊臂。

从装备升级的角度来看,作为军用型直升机,H160M将装备赛峰集团的Euroflir 410光电系统、泰雷兹公司的FlytX驾驶舱航空电子设备套件和AirMaster C雷达,并为飞行员配备泰雷兹TopOwl头盔式瞄准具和显示器。此外,H160M还将装配自我保护套件、卫星通信系统和战术数据链系统。武器包将包括MBDA的ANL反舰导弹、吊舱和7.62毫米舱门机枪。未来,H160M可携带最多6个全副武装的士兵。

目前这款直升机尚未首飞,但首批原型机已经开工。按照空客直升机的规划,H160M的最大起飞重量是6吨。

英国启动新机招标计划

在法国准备迎接新机的同时,英国也在加紧新型直升机的招标。

由于英国计划在2025年退役其全部的EC225“超级美洲豹”直升机,因此迫切需要一款“新型中型直升机”(NMH)作为战力补充,同时也替代一些其他直升机型号,以降低后勤保障压力。如贝尔212、贝尔412和AS 365“海豚”等型号都将被这款新直升机所替代。

5月18日,英国国防部发布了一份招标声明,要求供应商在7 年的合同期限内以9亿英镑至12亿英镑(约11亿美元至15亿美元)的总价向英军提供44架飞机。

根据这份声明,NMH将是一种具备通用平台的中型多用途直升机,能够配备模块化的多种专业任务设备(MRE),以确保在多种不同环境的勤务性与适用性。也就是说,英方打算将其现有的多种直升机平台简化为同一种平台类型,最大限度地提高通用性,以提高效率和运营的灵活性。

诚然,英国NMH 项目的采购数量并不大,指望这项目的44架中型直升机“发家致富”并不现实。但英国NMH项目极有可能对这些未来的潜在“大单”产生示范性效应。

空中客车公司和莱昂纳多公司都表示,如英国NMH这样的军用直升机在全球范围内市场广阔,仅在北约成员国内未来10年就可能有500架的庞大潜在市场。以北约下一代旋翼机项(NGRC)为例,该项目的采购目标和NMH相近,规模可达上几百架甚至数百架。而NGRC项目的参与者除了英国,还有其欧洲北约盟国法国、德国、希腊和意大利,还有西班牙、荷兰和美国作为观察员,随时可能加入。

这两家主要的欧洲直升机制造商作出这一判断的主要原因在于,紧随NMH项目的北约下一代旋翼机项目(NGRC)才是真正的大手笔。这个项目的参与者除了英国,还有其欧洲的北约盟国法国、德国、希腊和意大利(西班牙、荷兰和美国作为观察员)。

目前,参与竞标英国NMH项目的型号包括AceHawk航空航天公司ML-70(升级自UH-60M)、空客直升机H175M、贝尔525、莱昂纳多AW149以及洛马公司的S-70M“黑鹰”。

参加英国NMH项目竞标的H175M直升机。

参加英国NMH项目竞标的AW149直升机的几种不同构型。

参加英国NMH项目的贝尔-525首架样机

从英法两国的新一代直升机发展计划来看,两个项目发展时期相近、性能要求也类似。虽然NMH的最大起飞重量更大一些,但是无论是英国NMH项目还是已经中标法国JLH项目的H160M,其对模块化装载和多用途能力的要求是一致的,且非常突出。

过去的几十年里,世界各国的直升机采购往往是不同使用单位“各自为政”。很多时候虽然满足了使用需求,但是却无法做到资源的最佳配置。究其原因,大多数情况都是因为直升机在设计中过于“专一”于几种有限的任务,而无法承担那些不在设计场景中的任务。一旦打通不同单位的采购壁垒、发展通用直升机平台和模块化配置,直升机的任务灵活性就会大大提高,后勤保障的工作量和成本也会降下来。

再观察目前依然没有平息的俄乌冲突,人们越来越多地发现,无论是昂贵的飞机还是廉价的步枪,在现代战争中的消耗都是惊人的。在这种消耗中,能够发挥“多面手”功能、适应更多战场任务的装备无疑能发挥更大作用。

畅想未来,上个月在行政中枢执行要员运输的直升机,下个月就被部署到一线部队执行紧急侦察;前一天还在海面攻击敌方舰艇的直升机,返航后几小时就能满载士兵投入陆军的空中突击作战……这样的场景无疑是很诱人的。

正因如此,英法两国这两款看似“不大一样”的直升机,正在共享与以往“大不一样”的设计理念,或许未来的新质力量就蕴含其中。

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